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手機屏幕最佳選擇仍是康寧大猩猩玻璃

2014-09-14 8:29:19      點擊:
提起大猩猩玻璃,相信很多玩數碼產品的消費者來說都不陌生。但是說起康寧,或許人們對這個名字并不是這么熟悉。這似乎也說明了康寧本身一直都行事低調,而大猩猩玻璃則有那么多家廠商幫忙推廣,加上其名稱又比較特別,讓人過耳不忘也實屬正常。
  但實際上,近幾年席卷行動行業的“大猩猩”只是康寧特殊材料部門下一個非常年輕的項目。Steve Jobs 慧眼識材的故事固然精彩,不過在公司 160 多年的歷史長河中,它可能只是距離我們最近的一道漣漪。


  早在 1879 年 Thomas Edison 發明燈泡的時候,他就找到了康寧,希望后者能夠為其做出更加安全、經濟的玻璃燈罩。康寧實現了這一點,并將當時開發出來的燈罩制作工藝一直沿用至今。看到這里你應該就會發現,2007 年來自蘋果的那一通電話,其實只是 100 多年前老故事的現代版本重演。
  之后的數十年,康寧作為一家材料公司,把自己的足跡遍布到了顯示、環境、通信、生命科學等多個領域之中。當然,在這期間他們也經歷過起伏,甚至有幾次公司都幾乎走到了倒閉邊緣。2001 年的互聯網泡沫破滅直接摧垮了光纖通信業,而這正是彼時康寧正在主攻的市場。股價一路狂跌,企業債臺高筑。在這樣的前提下,他們不得不削減人力和研發成本,并且開始在已經啟動的計劃中,尋找一個具備潛力的突破點。
  最終,一種可用于液晶屏幕的玻璃材料脫穎而出,將康寧從困境中解救了出來。只是好景不長,從 2011 年起液晶顯示器、電視市場開始萎縮,康寧的股價也隨著利潤、市場份額減少大跌了 50%。不過在這個時候,他們的處境已經不像之前那般狼狽了,因為在其背后,有了“大猩猩”這個堅強的后盾。


  自大猩猩玻璃問世至今,它已經成為了總共 33 個品牌、超過 2,450 種產品、27 億臺設備的門面。最新一代的大猩猩玻璃 3 在去年 CES 上首度亮相,時至今日,已經儼然成為了所有旗艦手機的標準配置。不過,許多人都不知道的是,其實大猩猩玻璃的前身 Chemcor 玻璃早在 1962 年便已經被制造了出來。但當時因為成本過高、銷路不佳的原因,相關的整個 Project Muscle 計劃最終被雪藏,直到 2006 年末才得以重啟。
  之后的事情大家都知道了,康寧在大猩猩玻璃的幫助下又達到了一個新的高度。現在回過頭看,一切絕非偶然。他們的工作人員在接受福布斯采訪時稱,自己的公司是一家相信「耐心資本(patient capital)」的企業。簡而言之,就是康寧會去投資一些未必有把握的技術,就算其無法馬上帶來利潤,他們也會耐心等待,直到時機合適再讓它重見天日。
  秉持著這樣的理念,康寧從 1851 年走到了今天。但故事至此,情節似乎又將迎來轉折。力助康寧「重生」的蘋果,在推出了幾代 iPhone 后好像對自己的材料伙伴萌生了倦意。傳說中將于 9 月 9 日發布的 iPhone 6 據稱會采用藍寶石蓋板,如果屬實的話,那康寧將會在許多年中首次面對來自一個有力對手而非整個行業環境的挑戰。
  和玻璃相比,藍寶石這種材料的硬度更高。即便是最新的大猩猩玻璃 3,在這項指標上也是絕無可能超前的。那硬度高,就意味著防刮傷性更好,具體好到什么程度,從上面這段我們在藍寶石廠商 GT Advanced Technologies 那里拍到的演示視頻中就可以略窺一二。目前藍寶石蓋板多見于 Vertu、豪雅等奢侈品牌的手機之上,除此之外,也有類似按鍵、鏡頭保護層之類的應用。而在做后面這些嘗試的,不是別人,正是蘋果。
  考慮到 iPhone(以及潛在的 iWatch)一直以來的市場定位,換用價值更高的藍寶石其實也算是合理之舉。但問題是,相較大猩猩玻璃它真的更適合面向大眾的手機產品嗎?日前在對康寧全球業務暨技術總監 James Hollis 的訪問中,我們聽到了他對此的看法。


  作為一家材料公司,康寧對藍寶石十分熟悉。,Hollis 先生一上來就這么說道,“我們過去也與這種材料打過交道,但最終還是認為玻璃是最好的解決方案,而市場的反饋也證明了這一點。”在他看來,雖然藍寶石更耐刮,但結合成本、重量、透光度、抗壓性等表現綜合來看,自家的大猩猩玻璃依然更有優勢。
  在這之中,成本應該是最關鍵的一環。Hollis 在對話過程中反復提到了“價值”一詞,而 GT Advanced Technologies 去年也曾透露過,同樣大小的手機蓋板,用大猩猩玻璃只要 3 美元,換成藍寶石的話可能就要 30 美元左右了。這之間的差距無疑是巨大的,以致于許多廠商紛紛為之卻步。
  “藍寶石的耐用性和防刮性確實很吸引人,但大猩猩玻璃短時間內并不會被取代。”
  LG 國際交流主管 Ken Hong 就曾這樣說過。除此之外,供應量也是個問題。Jackdaw Research 的首席分析師 Jan Dawson 就指出,除了蘋果、三星這樣手持巨款的大廠,其它 OEM 是無法搞定足以維持大規模量產需求的供貨源的。
  說到這里,就必須要提到蘋果與 GT Advanced Technologies 去年末在美國亞利桑納聯合開設的工廠。過去我們曾以為它只是為了 iPhone 的 Home 鍵和鏡頭保護層而準備,但現在根據 9to5mac 的說法來看,這間工廠已經具備了年產 1 億至 2 億塊 iPhone 尺寸藍寶石蓋板的能力。換言之,iPhone 6 如果真的要使用藍寶石,至少蓋板這部分的產能將不會是個問題。


  那康寧對于蘋果潛在的“背叛”又是怎么看的呢?Hollis 坦言自己對能與蘋果合作多年感到十分榮幸,不過他們也樂于見到行業中出現創新的事物,所以說康寧會尊重客戶自己的選擇。但盡管如此,他還是強調大猩猩玻璃是當下市場中「總體表現最好的產品」,說到這一點時,他的言語中充滿著自信。
  的確,在 iPhone 6 的藍寶石蓋板出來以前(如果有的話),大猩猩玻璃確實配得上最強的稱號。而且就算蘋果最終憑借自身超強的技術資源,把藍寶石做到更透、防沖撞性更強(做薄之后與屏幕面板結合?),前面提到的成本問題仍會是接下來很長一段時間內橫在他們面前的一道大山。基于這些因素,大猩猩玻璃在未來幾年中應該仍會占得上風。但面對蘋果這個手機行業中的「標桿」,而這個現象對康寧來說,毫無疑問將會是最大的隱藏危機。


  從 iPhone 4 開始,蘋果提出了視網膜屏幕的概念,自此之后各大廠商紛紛開始圍繞 ppi 大做文章;iPhone 5s 搭載了 Touch ID 指紋辨識和雙色溫補光燈,如今放眼四周,用上指紋技術的品牌不在少數,雙色溫閃燈更是成為了今年旗艦機的必備;就連康寧自己的大猩猩玻璃也是拜蘋果所賜才一飛沖天,誰能保證同樣的事情不會在藍寶石身上重演... 蘋果的每個動作都會引領業界的潮流,而事實也證明,消費者大多會對他們提出的賣點趨之若鶩。


  試想一下,在發布會上 Tim Cook 掏出 iPhone 6,自豪地宣稱只有鉆石才能劃傷其藍寶石表面、它將會是有史以來最堅硬的 iPhone 等等。這樣的畫面、宣傳語對普通消費者來說無疑有著巨大的號召力,蘋果的就是最好的,相信你身邊有這樣想法的人應該不在少數吧。iPhone、iPad 系列產品的成功讓許多普通消費者都開始對蘋果的選擇深信不疑,口耳相傳間,康寧要如何讓人們相信自己的大猩猩玻璃比藍寶石更好呢?
  ”很遺憾,我們還在探索該如何去做好這一點。“
  在被問及上面這個問題時,Hollis 略顯無奈地回答道,”不過,我們會堅持一直以來貼近人們生活的理念,不斷與廠商、業內人士以及普通消費者交流,利用他們的回饋,做出大家想要的東西。”除此之外,康寧也會開始逐漸走出幕后,通過網絡、社交平臺更多地介紹自己的產品。用 Hollis 的話來講,他們希望用自己 163 年的經驗幫助消費者做出最正確的決定。


  誠然,在經受過市場的檢驗之前,藍寶石和大猩猩玻璃究竟孰強孰弱是不會有一個定論的。但我們倒是覺得,這樣一個強敵于康寧而言,或許會成為一個新的契機。這家篤信耐心資本的公司在那么多年中都不曾停歇,如果此番真的再遭危機,或許又會有新的技術儲備跳出來“救主”也說不定呢。比如說我們關注已久的 Willow Glass 柔性玻璃,原定計劃會在 2016 年正式推出。考慮到三星、LG 等品牌在可彎曲設備上投入的資源,其產品在這段時間中估計也會有所突破。屆時兩方若是一拍即合,很有可能就是業內一波新的風潮。


  另外,我們也不能忽視大猩猩玻璃本身的進化。在經歷了三代更迭之后,如今的產品無論在厚度(0.4mm 的大猩猩玻璃 3 會在今年晚些時候推出)還是加工方法(2D、2.5D、3D)上都有了常足的進步,加之康寧不懈地開拓新產品線、加入新功能,大猩猩玻璃的應用范圍正在變得越來越廣。

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